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Punto Sigma

La ciencia nace de la suma del conocimiento

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Category: Química

Se ha descubierto un polímero que actúa a modo de esponja para el petróleo, reteniéndolo y separándolo del agua.

Al parecer este nuevo material permite separar el petróleo del agua, almacenarlo y posteriormente separar otra vez el petróleo para ser reutilizado.

Este materia superligero podría revolucionar los sistemas de limpieza de vertidos de crudo que cada año se estiman entre 10 y 25 millones de barriles (solo en Estados Unidos), reaprovechando todos estos recursos que de otro modo se perderían y evitando cuantiosos daños al medio ambiente.

El mal funcionamiento de ciertos encimas suele ser el origen de muchos problemas serios de salud, pero raramente los científicos encuentran un modo de restaurar el correcto funcionamiento de dichos encimas.

Un equipo de investigación de la Universidad de Stanford y la Universidad de Indiana han mostrado como una molécula llamada Alda-1 repara un encima mutado que da lugar a un riesgo elevado de sufrir ciertos tipos de cáncer y algunas enfermedades neurodegerativas.

La diferencia respecto a los medicamentos habituales es que la Alda-1 no se une al enzima mutado para “bloquearlo” sino que modifica la forma de los encimas mutados recreando el encima “original”.

Este medicamento, tal vez el primero de este tipo, abre las puertas a toda una nueva clase de medicamentos capaces de transformar encimas mutados en las versiones originales del organismo.

Enfermedades como la diabetes, el Alzheimer, reacciones alérgicas y algunos tipos de cáncer oral y esófagal podrían beneficiarse de este nuevo tipo de medicamentos.

Titán a día de hoy es el único lugar en el sistema solar “que sepamos” donde hay cantidades importantes de liquido en la superficie (metano y etano mayormente) aparte de la Tierra, pues bien parece que también compartimos un fenómeno atmosférico.

Un equipo de científicos del California Institute of Technology ha descubierto que en Titán se forman “nubes” que llegan aproximadamente a unos 750 metros de altura, sin llegar a las alturas donde lo que en la Tierra llamamos nubes se formarían, por lo que de lo que realmente estamos hablando es de nubes arras de suelo NIEBLA.

Este descubrimiento pone muestra que en Titán existe un ciclo hidrológico del metano, parecido al ciclo de evaporaciones y lluvias de la Tierra (y que por ahora solo habíamos visto aquí).

Este descubrimiento hace que Titán resulte aun más interesante, no solo como planeta, sino por las formaciones geológicas que pueden haber aparecido por estos fenómenos atmosféricos a base de metano tan particulares de esta luna.

Como ya comentamos en otro artículo sobre memoria, un recuerdo perdura cuando es fijado la zona del cerebro llamada hipocampo. Al parecer el mecanismo de “fijación” de recuerdos en el hipocampo depende de un neurotransmisor llamado dopamina.

En concreto cuando algo nos parece novedoso e importante la dopamina desencadena un efecto que activa la fijación de memorias persistentes en el hipocampo, creando un recuerdo persistente.

Así pues los últimos estudios sobre este proceso parecen demostrar que cuando experimentamos algo novedoso e importante para nosotros (o que creemos que lo es), la dopamina entra en acción haciendo que retengamos mejor esa memoria y por el contrario si lo que hacemos no es novedoso y carece de importancia el recuerdo no se fijará en el hipocampo.

La moraleja es interesante y en parte explicaria porque las personas curiosas tienden a retener más información (una conjetura interesante aunque seguramente difícil de probar a nivel estadístico).

Agua con algas tóxicas

Hasta hoy hemos asociado los impactos cósmicos y los supervolcanes a las extinciones masivas, hoy una nueva teoría sugiere que algo tan pequeño como las algas podría ser el factor clave para algunas de las grandes extinciones masivas.

La teoría habla de cómo las algas que habitan el agua pueden ver su población multiplicada debido al calentamiento del agua o la entrada de sedimentos (por explosiones volcánicas por ejemplo), de modo que la población de algas y en concreto de algas toxicas, se vuelve tan grande que se produce una muerte masiva de peces y moluscos.

Esto que afectaría la cadena trófica de forma directa, también puede afectar indirectamente a todo animal que necesite agua para vivir, debido a la toxicidad de la misma, causando una mortalidad importante “fuera del agua”.

James Castle y John Rodger de la Universidad de Clemson piensan que esto ha venido sucediendo durante las 5 mayores extinciones masivas de la historia. Cada vez que han ocurrido, se encuentra un pico de algas fósiles de “stromatolites” en el planeta.

“Si miras bien las teorías de extinción masiva, hay siempre preguntas sin responder,” dijo Castle. “Por ejemplo, un impacto – Como lo hace para extinguir las especies? El cambio climático, polvo en la atmosfera? Es probablemente no matará todas esas especies por si solo.”.

En cambio la explosión demográfica de algas que pueden liberar potentes toxinas, que las plantas absorberán también con sus raíces y que contaminarían los puntos de agua usados por otras especies, podría si ser el factor clave para la extinción masiva de especies.

Heterocephalus glaber

Recientes estudios sobre una especie de topo (extrañamente longevo) el Heterocephalus glaber , parecen indicar que el susodicho animal tiene una inmunidad natural al cáncer.

Siendo el cáncer una de las enfermedades más prevalentes en los ratones, se hacía extraño que en el gran número de animales de esta especie en laboratorios y zoológicos, nunca se hubiera detectado un tumor canceroso.

Aunque la inmunidad no ha demostrado al cien por cien, si se puede afirmar que la incidencia de tumores entre los ratones y los topos en cuestión es como el día y la noche. Para hacerse una idea, hasta un 90% de los ratones al final de su vida ha desarrollado un tumor. continue reading…