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Punto Sigma

La ciencia nace de la suma del conocimiento

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Category: Paleontologia

Nuevas investigaciones parecen demostrar que hace 17.000 años en Alaska hubo una de las mayores inundaciones de la historia, la inundación tuvo su origen en un lago glacial que tardo aproximadamente una semana en vaciarse creando dunas de más de 30 metros de alto.

Estas megainundaciones no son un fenómeno muy frecuente pero tampoco son inusitadas, en estados unidos se han producido dos de las mayores de la historia con el vaciado de enormes lagos glaciares. Estas enormes inundaciones de volúmenes de entre 11 y 17 millones de metros cúbicos por segundo que se produjeron hace miles de años, dejan pequeño cualquier cosa que hayamos visto en nuestros tiempos.

Difícilmente en nuestra época podemos ver, por lo menos  en nuestro planeta, eventos cataclísmicos de este calibre pero eso no nos impide hacernos una idea de cómo cosas que parecen aparentemente inamovibles e inalterables como valles y montañas pueden cambiar casi de la noche a la mañana.

Recientes estudios sobre las ventajas evolutivas que han conducido a que los humanos vivan mucho más tiempo que sus ancestros han dado unos resultados bastante interesantes.

En concreto parece ser que un factor determinante de la mejora en la supervivencia de los humanos es un gen llamado ApoE3 que permitía a nuestros ancestros comer carne cruda, sin morir de las inflamaciones creadas por los parásitos que llevaba la carne.

Esta adaptación hizo a nuestros ancestros adaptarse mejor a este tipo de dieta carnívora, pero… variaciones de este mismo gen que dan una ventaja evolutiva en este tipo de enfermedades parece que tienen efectos colaterales cuando vivimos lo suficiente.

Al parecer las variantes de este mismo gen, apoE4 y ApoE4 hacen aumentar de modo significativo el riesgo de sufrir Alzheimer o de sufrir un ataque al corazón.

Lo que nos ha llevado a vivir más tiempo parece que de algún modo también nos ha hecho más sensibles que nuestros ancestros a enfermedades como el Alzheimer, el cáncer y algunas enfermedades coronarias, es lo que tiene la evolución… está llena de sorpresas.

Agua con algas tóxicas

Hasta hoy hemos asociado los impactos cósmicos y los supervolcanes a las extinciones masivas, hoy una nueva teoría sugiere que algo tan pequeño como las algas podría ser el factor clave para algunas de las grandes extinciones masivas.

La teoría habla de cómo las algas que habitan el agua pueden ver su población multiplicada debido al calentamiento del agua o la entrada de sedimentos (por explosiones volcánicas por ejemplo), de modo que la población de algas y en concreto de algas toxicas, se vuelve tan grande que se produce una muerte masiva de peces y moluscos.

Esto que afectaría la cadena trófica de forma directa, también puede afectar indirectamente a todo animal que necesite agua para vivir, debido a la toxicidad de la misma, causando una mortalidad importante “fuera del agua”.

James Castle y John Rodger de la Universidad de Clemson piensan que esto ha venido sucediendo durante las 5 mayores extinciones masivas de la historia. Cada vez que han ocurrido, se encuentra un pico de algas fósiles de “stromatolites” en el planeta.

“Si miras bien las teorías de extinción masiva, hay siempre preguntas sin responder,” dijo Castle. “Por ejemplo, un impacto – Como lo hace para extinguir las especies? El cambio climático, polvo en la atmosfera? Es probablemente no matará todas esas especies por si solo.”.

En cambio la explosión demográfica de algas que pueden liberar potentes toxinas, que las plantas absorberán también con sus raíces y que contaminarían los puntos de agua usados por otras especies, podría si ser el factor clave para la extinción masiva de especies.